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Nueva droga contra la leucemia ofrece esperanza, pero a un costo millonario


Liz Szabo | Kaiser Health News | 8/28/2017, 10:29 a.m.
Nueva droga contra la leucemia ofrece esperanza, pero a un costo millonario
El tratamiento, llamado CTL019, pertenece a una nueva clase de terapias en las que se recolectan células inmunes del paciente y se las modifica genéticamente para matar el cáncer. | PEXELS

Cuando los doctores hablan de una nueva droga del laboratorio Novartis para tratar la leucemia, exudan entusiasmo, usando palabras como "histórica" y "revolucionaria".

Pero cuando piensan en cuánto costará la terapia, su tono se vuelve alarmista.

"Va a costar una fortuna", dijo el doctor Ivan Borrello, del Johns Hopkins Sidney Kimmel Comprehensive Cancer Center en Baltimore.

"Por lo que estamos escuchando, será muchísimo más caro que otros medicamentos contra el cáncer", dijo Leonard Saltz, jefe de oncología gastrointestinal del Memorial Sloan Kettering Cancer Center de Nueva York.

Novartis, con sede en Suiza, no ha anunciado un precio para el medicamento, pero las autoridades sanitarias británicas han dicho que $649,000 por un tratamiento único estaría justificado, dados los importantes beneficios.

Un comité consultor de la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) avaló en julio, por unanimidad, esta terapia contra el cáncer por lo que su aprobación parece casi segura.

El tratamiento, llamado CTL019, pertenece a una nueva clase de terapias en las que se recolectan células inmunes del paciente y se las modifica genéticamente para matar el cáncer. Se ha probado en pacientes cuya leucemia ha vuelto a aparecer, a pesar de la mejor quimioterapia o de un trasplante de médula ósea.

Normalmente, el pronóstico para estos pacientes es sombrío. Sin embargo, en un ensayo clínico, el 83% de los tratados con esta nueva terapia -descripta como un "fármaco vivo" porque proviene de las propias células del paciente- han entrado en remisión.

Sin embargo, el tratamiento ha sido efectivo solo para un número limitado de cánceres y se sugiere que sea usado como último recurso cuando todo lo demás ha fallado. Por eso, al menos al principio, sólo unos pocos cientos de pacientes al año serían elegibles para este tratamiento, explicó el doctor J. Leonard Lichtenfeld, subdirector médico de la Sociedad Americana del Cáncer.

La FDA decidiría sobre la aprobación el 3 de octubre. La agencia también está considerando una terapia similar desarrollada por otro laboratorio, Kite Pharma.

Una tercera compañía, Juno Therapeutics, detuvo el desarrollo de una de estas terapias después que cinco pacientes murieran por complicaciones del tratamiento.

En lugar de esperar a que Novartis anuncie un precio, un grupo de abogacía llamado Patients for Affordable Drugs lanzó una reclamo preventivo pidiendo reunirse con funcionarios de la compañía para discutir un precio "justo" para esta terapia. La droga de Novartis tiene el potencial de ser una de las más caras jamás vendidas, dijo David Mitchell, presidente del grupo de pacientes, quien se ha tratado por un mieloma múltiple, otro cáncer de la sangre, desde 2010.

"Muchas personas con cáncer esperan con gran esperanza el potencial de su nueva droga", escribió Mitchell en una carta a Novartis. "Pero las drogas no funcionan si los pacientes no pueden pagarlas".

Actualmente, un tratamiento de rutina contra el cáncer cuesta más de $100,000 al año. Una terapia de combinación para el melanoma se vende por $250,000. Tales precios son particularmente escandalosos, dado que los contribuyentes financian la investigación temprana de muchos medicamentos, dijo Mitchell.