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Puerto Rico enfrenta desastres demográficos mientras lucha por reconstruirse


Incluso antes de María, la población y la economía de la isla habían sufrido una década de declina

Peter Whoriskey | The Washington Post | 10/23/2017, 11:27 a.m.
Puerto Rico enfrenta desastres demográficos mientras lucha por reconstruirse
Carmen Díaz López, cuya casa está amenazada por un deslizamiento de tierra debido al huracán María, representa una fotografía en Barranquitas, Puerto Rico, el 18 de octubre de 2017. | Bloomberg photo by Xavier Garcia.

"Incluso antes de María, tenías andando lo que se veía como un espiral de la muerte", dijo Gregory Makoff, un investigador de campo que trabajó en el Departamento de Tesorería de Puerto Rico y ahora es miembro principal del Centro Internacional de Innovación en Gobernanza. "Ya no es teórico nada mas. En cuestión de semanas, han perdido otra gran parte de la población".

Por años antes de la debacle económica, compañías como Merck, Johnson & Johnson y PepsiCo habían ahorrado decenas de millones anualmente bajo un exención de impuestos que dio a las compañías de los Estados Unidos un incentivo para llevar operaciones a la isla.

Pero en 2006, se eliminó la excención de impuesto, quitandole el incentivo a las compañías de operar allá. Es una de las muchas razones a las que se culpa por el declive de la isla.

Entre las otros: El sistema eléctrico de la isla está obsoleto y las cuentas de los isleños casi doblan las de tierra firme; un éxodo de doctores ha dejado vacíos en el sistema de salud; y el sector de la economía mas crítico, la manufactura, ha estado contrayéndose aún mas rápido que el resto de la economía, afectada no solo por la exenció tributaria que se perdió si no también por la competencia global.

Solo alrededor del 40 por ciento de las personas en Puerto Rico están empleadas o buscando trabajo. Por contraste, el número en Estados Unidos de lo que los economistas llaman "participación de la fuerza laboral" es alrededor de 63 por ciento.

Finalmente, la imposibilidad de que el gobierno paque mas de 70 billones de dólares de deuda ha provocado el mandato del Congreso para una junta de supervisión y un nuevo plan fiscal que llama a recortes significativos del gobierno y esfuerzos para incrementar los impuestos. Incluso con algunas hipótesis optimistas, ese plan predice una continua contracción de la economía.

Como resultado, para los funcionarios de Washington y Puerto Rico planificando la recuperación, el éxodo que está en curso representa un dilema multifacético.

"Tienen que empezar a construir desde abajo", dijo Makoff acerca de cualquier nuevo esquema que se quiera para la isla.

En el corto plazo, al menos, es probable que la isla vea un impulso económico; la reconstrucción después de un huracán muchas veces inyecta unos gastos en la economía local que generan impacto.

Pero de acuerdo a una investigación reciente acerca de 90 años de desastres naturales en los Estados Unidos, publicada como un informe de trabajo llamado Investigación de la Oficina Nacional de Economía, los desastres naturales principales también han tenido una serie de efectos no favorables: incrementan la emigración, disminuyen los costos de las casas y aumentan las tasas de pobreza.

El área donde un puente estuvo antes del huracán María se ve a lo largo de la carretera 152 en Barranquitas, Puerto Rico, el 18 de octubre de 2017.

Bloomberg photo by Xavier Garcia.

El área donde un puente estuvo antes del huracán María se ve a lo largo de la carretera 152 en Barranquitas, Puerto Rico, el 18 de octubre de 2017.

Como para muchos en la isla, Sergio M. Marxuach, director de políticas del Centro Para Una Nueva Economía, un laboratorio de ideas basado en San Juan, dijo que es necesaria una inversión federal masiva.

"Vamos a necesitar intervención significativa del gobierno - esencialmente un paquete de rescate grande, no solo para reconstruir la economía pero para ponerla a crecer", dijo. "Las personas están diciendo 'No quiero que mis hijos crezcan en un lugar en donde la economía va a estar devastada por los próximos 10 años'. Si suficientes personas piensan eso, se va a estar reforzando el espiral negativo.