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Acuerdo de $17 millones por revelar el estatus de VIH positivo de miles de pacientes


Aetna resolvió una demanda por $17 millones por violar la privacidad de unos 12,000 pacientes, en el verano de 2017.

Elana Gordon/WHYY y Kaiser Health News | 1/26/2018, 11:46 a.m.
Acuerdo de $17 millones por revelar el estatus de VIH positivo de miles de pacientes
En un correo postal, la aseguradora Aetna violó la privacidad de miles de miembros que son VIH positivos. | Elana Gordon/WHYY

Al principio, el AIDS Law Project de Pennsylvania y el Legal Action Center enviaron una carta a Aetna exigiendo que suspendiera los envíos por correo. La compañía respondió disculpándose y estableciendo un fondo de ayuda para las personas afectadas. "Este tipo de error es inaceptable, y estamos realizando una revisión completa de nuestros procesos para garantizar que nunca vuelva a ocurrir algo así", dijo la aseguradora de salud.

Pronto, Goldfein y otros abogados descubrieron que el envío de cartas era mayor de lo que se pensaba: hasta 12,000 personas las habían recibido. Su agencia, el Legal Action Center y Berger & Montague PC presentaron una demanda, con una acción colectiva.

La violación a la privacidad descrita en el acuerdo propuesto fue doble: Aetna dio a conocer los nombres de 13,480 personas a su asesor legal y a un proveedor sin la debida autorización. De ellos, 11,875 recibieron la carta que reveló que estaban tomando medicamentos contra el VIH.

El acuerdo propuesto está pendiente de aprobación en el tribunal federal, pero en él, Aetna acordó pagar $17 millones y establecer nuevas y "mejores prácticas" para evitar que algo como esto vuelva a suceder.

Como parte del pago, las firmas de abogados están reservando unos $12 millones para pagos de al menos $500 a las aproximadamente 11,875 personas que pueden haber recibido una carta exponiendo esa información, reconociendo que "el daño fue en el estatus revelado", explicó Goldfein. Además, las personas no tendrán que presentar documentación adicional y recibir más correos relacionados con sus medicamentos para el VIH.

También se establecerá un fondo para aquellos que experimentaron angustia emocional o financiera adicional. Las personas podrán reclamar hasta $20,000. El resto del dinero se destinará a honorarios y costos legales.

"Es un acuerdo mucho más grande que los escenarios ordinarios de robo de identidad, donde se ha violado una base de datos en internet y las personas más afectadas afirman que podrían ser víctimas de robo de identidad y tal vez poner en peligro su información financiera", dijo William McGeveran, especialista en leyes de privacidad y violaciones de datos en la Universidad de Minnesota.

La cantidad puede ser inusual, pero McGeveran también dijo que irregularidades como ésta no lo son. Las empresas pueden estar tan enfocadas en la seguridad tecnológica que pasan por alto otras formas en las que se puede violar la privacidad.

"Son más comunes de lo que la gente cree", dijo McGeveran. "Hay tanta atención a la ciberseguridad, y con razón, pero muchas preocupaciones sobre la privacidad médica son mucho más análogas que eso. Se trata de cosas que se escuchan por casualidad, se trata de registros en papel y en este caso se trata de un correo en papel".

Más allá del pago en sí, se espera que la demanda ayude a cambiar la cultura de las empresas cuando se trata de la atención que se presta a la privacidad médica y a los derechos de las personas con VIH en particular. Para resaltar eso, los abogados usaron a "Andrew Beckett" como el seudónimo del demandante original, un hombre del condado Bucks, en Pennsylvania.

Es un guiño al personaje de Tom Hanks en la película de 1993 "Philadelphia", a quien despiden de una firma de abogados luego de enterarse que tenía VIH. Este "Beckett" está tomando PrEP.

"El VIH aún tiene un estigma negativo asociado, y me complace que este acuerdo alentador con Aetna muestre que la información relacionada con el VIH merece un cuidado especial", dijo el hombre conocido como Beckett en un comunicado.


Esta historia es parte de una alianza que incluye a WHYY, NPR y Kaiser Health News.