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Abetos de Navidad amenazados por hongos


Provoca la deshidratación del árbol

El Tiempo Latino/Redacción, AP | 12/2/2013, 2:37 p.m.
Abetos de Navidad amenazados por hongos
Jeff Pollard estudia las agujas de un abeto turco en una de sus granjas en Bakersville, Carolina del Norte, en una imagen del 16 de noviembre de 2013. Pollard lleva casi 40 años cultivando abetos de Fraser, pero un hongo que destruye las raíces ha hecho que estudie la posibilidad de plantar especies turcas para salvar la granja de su familia. | AP

Jeff Pollard subió fatigosamente la empinada pendiente y se detuvo junto a un árbol marrón sin vida. Dos meses antes, los empleados le colocaron una etiqueta indicando que el abeto de Fraser estaba listo para el mercado.

Iba a estar en la sala de alguien como árbol de Navidad. Pero ahora está muerto.

"Nunca recuperaré lo que me costó" dijo encogiéndose de hombros. "Once años de trabajo, para nada".

El culpable es el hongo fitoftora, que se aloja en las raíces y que provoca la deshidratación de la planta.

Pollard ha cultivado abetos de Fraser en estas montañas del oeste de Carolina del Norte durante 40 años y lo considera el "árbol por excelencia".

Pero este problema persistente ha hecho que busque otras especies en el lugar de nacimiento del mismo San Nicolás. Y no es el único.

Los granjeros de Oregon, el mayor productor de árboles de Navidad del país, han experimentado con el abeto turco durante más de 30 años. Esa especie y el abeto del Cáucaso, también nativo de Eurasia, han mostrado una resistencia prometedora al hongo.

"Este hongo es un problema en la mayoría de los lugares donde crecen los abetos verdaderos", dijo Gary A. Chastagner, patólogo de plantas y especialista de la Universidad Estatal de Washington. "Es un problema nacional".

Oregón lidera la producción nacional de Oregon de árboles de Navidad con casi 7 millones de unidades en 2007, las cifras más recientes que ofrece la Asociación Nacional de Productores de Árboles de Navidad. Carolina del Norte estaba en un distante segundo lugar con unos 3,1 millones de árboles talados.

Un estudio calcula que las pérdidas potenciales para los viveros de Oregon y el sector de árboles navideños son de un máximo de 304 millones de dólares al año si el hongo no se controla debidamente. El abeto de Douglas y el abeto noble son las principales especies de árboles de navidad en la región noroeste de Estados Unidos.

En Carolina del Norte, el segundo productor del país, el hongo le cuesta a los productores unos 6 millones de dólares al año, dijo John Frampton, genetista especializado en árboles de Navidad de la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh.

Hasta la fecha ningún fungicida ha sido efectivo en el control de la fitoftora en plantaciones de árboles navideños. Una vez que se establece en el suelo, no hay nada qué hacer.

Pollard, quien cultiva unos 130.000 árboles en varias granjas en el oeste de Carolina del Norte, dijo que el hongo se estableció después del huracán Fran en 1996 y la situación se agravó tras el huracán Ivan en 2004. Pollard perdió aproximadamente una cuarta parte de su cosecha en las últimas seis temporadas, y el estado calificó la mortalidad en algunas de sus plantaciones en un máximo de 80%.

"(Los terrenos) serán buenos para cultivar hierba", dijo recientemente mientras observaba varias plantaciones devastadas en lo alto de colinas.

Investigadores de la Universidad de Washington y otras altas casas de estudio esperan revelar los secretos de algunas especies al hongo.