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"¿Cuánto tiempo me queda, doctor?" Por qué muchos pacientes con cáncer no obtienen respuestas


Las personas con cáncer avanzado no saben lo suficiente acerca de su enfermedad como para tomar decisiones informadas sobre el tratamiento o sobre cómo quieren usar el tiempo que les queda.

Liz Szabo | Kaiser Health News | 6/21/2017, 8:57 p.m.
"¿Cuánto tiempo me queda, doctor?" Por qué muchos pacientes con cáncer no obtienen respuestas
Bruce Meade, a la izquierda, y su esposo, Chuck Meade, 60, tuvieron una reunión con un proveedor de cuidado pastoral que enfatizó "el lado positivo de las cosas", dice Bruce. ͞Me ayudó a sentirme esperanzado". | Eileen Blass para Kaiser Health News

En los últimos cuatro años, Bruce Mead-e se sometió a dos grandes cirugías, además de múltiples sesiones de radiación y quimioterapia para tratar su cáncer de pulmón.

Sin embargo, en todo ese tiempo, los médicos nunca le dijeron, a él o a su marido, si su cáncer era curable, o si lo iba a matar.

"No hemos preguntado sobre una cura o cuánto tiempo tengo", dijo Mead-e, de 63 años, de Georgetown, Delaware, en una entrevista en mayo. "No hemos preguntado y el médico no nos ha dicho. Supongo que tenemos la cabeza metida en la arena".

En un momento en que los tratamientos costosos para el cáncer están proliferando rápidamente, los pacientes como Mead-e tienen más opciones de terapias que nunca. Sin embargo, la mayoría están en las sombras porque sus médicos no pueden o no quieren comunicarse claramente. Muchos pacientes agravan el problema evitando noticias que no quieren oír.

Sorprendentemente, un gran número de pacientes con cáncer no tienen información básica, como cuánto tiempo pueden esperar vivir, si su condición es curable o por qué están recibiendo quimioterapia o radiación, dijo el doctor Rab Razzak, director de medicina paliativa ambulatoria en Johns Hopkins Medicine en Baltimore, Maryland.

El resultado: las personas con cáncer avanzado no saben lo suficiente acerca de su enfermedad como para tomar decisiones informadas sobre el tratamiento o sobre cómo quieren usar el tiempo que les queda.

"Evitar estos temas es realmente irresponsable", dijo la doctora Ira Byock, directora ejecutiva del Instituto para el Cuidado Humano de Providence Health & Services, con sede en Torrance, California.

Incluso los oncólogos que ordenan tratamientos contra el cáncer podrían no darse cuenta de que muchos de sus pacientes no tienen ni idea de lo que está pasando. "No creo que reconozcan la enormidad de la situación", dijo Razzak.

Algunos pacientes se acercan al final de la vida en estado de negación, creyendo que van a vivir mucho más tiempo de lo que es realista. Sin embargo, los médicos a menudo tienen una estimación mucho más pesimista de su esperanza de vida, dijo el doctor Robert Gramling, catedrático en medicina paliativa de Holly & Bob Miller en la Escuela de Medicina de la Universidad de Vermont.

En un estudio publicado el año pasado en el Journal of Clinical Oncology, sólo el 5% de los pacientes con cáncer con menos de seis meses de vida tenían una comprensión precisa de su enfermedad. El 38% no recordaba haber hablado con su médico sobre el tiempo de vida.

Y en un estudio de 2012 en el New England Journal of Medicine, el 69% de los pacientes con cáncer de pulmón metastásico y el 81% de las personas con cáncer colorrectal avanzado creían que todavía podían curarse, aunque ambas condiciones generalmente se consideran mortales, dijo la coautora del estudio, la doctora Nancy Keating, profesora de política de atención médica en la Escuela de Medicina de Harvard.

Tales malentendidos pueden tener profundas consecuencias para los pacientes y sus cuidadores. Frecuentemente, los pacientes que no entienden cuánto tiempo les queda eligen una terapia excesivamente agresiva que puede causar dolor y sufrimiento innesesario.