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Puerto Rico enfrenta desastres demográficos mientras lucha por reconstruirse


Incluso antes de María, la población y la economía de la isla habían sufrido una década de declina

Peter Whoriskey | The Washington Post | 10/23/2017, 11:27 a.m.
Puerto Rico enfrenta desastres demográficos mientras lucha por reconstruirse
Carmen Díaz López, cuya casa está amenazada por un deslizamiento de tierra debido al huracán María, representa una fotografía en Barranquitas, Puerto Rico, el 18 de octubre de 2017. | Bloomberg photo by Xavier Garcia.

Mucho antes de que los vientos del huracán María llegaran a Puerto Rico, otro desastre ha estado afectando y desgarrando las vidas de los residentes de la isla.

Durante décadas antes de María, el deterioro económico y el éxodo, una catástrofe mas sigilosa, ha generado daños asombrosos: el número de residentes cayó 11 por ciento, la economía se redujo 15 por ciento y el gobierno no ha sido capaz de pagar sus deudas.

Ya ha sido definida como uno de los peores ciclos de declive económico y despoblación en la historia de la postguerra de los Estados Unidos, y las proyecciones indican que la situación de la isla podría continuar por años.

Y entonces vino María.

Un derrumbe de las inundaciones del huracán María se ve en la parte posterior de una casa dañada en Barranquitas, Puerto Rico, el 18 de octubre de 2017.

Bloomberg photo by Xavier Garcia.

Un derrumbe de las inundaciones del huracán María se ve en la parte posterior de una casa dañada en Barranquitas, Puerto Rico, el 18 de octubre de 2017.

Ahora, incluso mientras funcionarios en Washington y Puerto Rico se encargan de la recuperación, se espera que los residentes abandonen la isla en masas, alimentando el declive económico y propulsando este ciclo vicioso.

"Estamos viendo en vivo un colapso demográfico y poblacional real de una escala monumental", de acuerdo a Lyman Stone, un investigador independiente de migración y economista del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. El golpe del huracán puede ser la patada en los pantalones que Puerto Rico necesita para caer de este acantilado demográfico en un desastre demográfico total de niveles nunca antes vistos".

Mas aún, lo que sea que pase con Puerto Rico tendrá efectos profundos, porque a pesar de que el desastre se siente mas agudamente en la isla, el éxodo acelerado ya se está sintiendo en tierra firme.

La ciudades populares entre puertorriqueños, como Orlando, Hartford, Connecticut, y Springfield, Massachusetts, están recibiendo a mas estudiantes, muchos de los cuales vienen de familias por debajo del umbral de pobreza. Mientras tanto, los políticos están evaluando las significativas potenciales consecuencias electorales de una oleada de inmigrantes que se espera que tengan tendencia Demócrata - particularmente en Florida, en donde ya hay medio millón de residentes nacidos en Puerto Rico.

En una rueda de prensa la semana pasada, el gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló, alertó que sin ayuda significativa, "millones" podrían irse a tierra firme en Estados Unidos. Los que se van es mas probable que terminen en Florida, Texas y Pennsylvania, las cuales han sido los destinos mas populares en años recientes para los puertorriqueños.

"No vas a tener cientos de miles de puertorriqueños mudándose a los Estados Unidos - vas a tener millones", dijo Rossello. "Vas a tener millones, creando cambios demográficos devastadores para nosotros en Puerto Rico".

Los episodios prolongados de declive económico y despoblación han afligido parte de Estados Unidos antes. Durante siete años en la década de los 50 el número de personas viviendo en el Oeste de Virginia bajó 8 por ciento. Nueva York perdió 4 por ciento de su población en los años 70. Y durante un período de los años 50, Arkansas perdió 11 por ciento de su población.

Pero a profundidad, el ciclo de declive económico y despoblación en la isla de mas de 3.4 millones podría ser el mas agotador.