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No es broma, los Nationals se han convertido en una de las mejores franquicias del béisbol

En las últimas seis temporadas, Washington ha ganado tantos partidos como cualquier otro, excepto los Dodgers.
Los jugadores de los Nationals agradecen a la multitud mientras celebran la conquista del título de la División Este de la Liga Nacional este domingo.

Los jugadores de los Nationals agradecen a la multitud mientras celebran la conquista del título de la División Este de la Liga Nacional este domingo. Katherine Frey — The Washington Post

Stephen Strasburg fue el primero en salir de la casa club y subir los peldaños, y Bryce Harper estaba justo detrás de él, y esa es la introducción perfecta de los campeones de la división Este de la Liga Nacional 2017 - los dos jugadores que mejor representan la transformación en lo que los Nacionales de Washington son ahora, de un equipo irrelevante y motivo de broma por 100 partidos perdidos, a un contendiente de las mejores franquicias en el béisbol.

Strasburg se devolvió para enfrentarse a lo que quedaba de una multitud de 32.627 personas, que en su mayoría se reunieron detrás del dugout del equipo, y levantó el puño. Y aquí vinieron el resto de los jugadores de los Nationals, los muchachos que escribieron la victoria 3-2 del domingo por la tarde sobre Filadelfia y luego se reunieron en la casa club para ver a los Bravos de Atlanta ganar a los Miami Marlins después de ir perdiendo, la última pieza de una fiesta en el campo con los aficionados, luego la celebración con champagne y cerveza en los confines de la casa club.

Los jugadores, que son quienes se llevan el crédito de esto: cuatro títulos de la división en seis años. Merecidamente. Beberlo. Vivirlo.

"Esto nunca envejece", dijo Ryan Zimmerman, el primer seleccionador del equipo, el tercera base de los ganadores de la división 2012, el primera base ahora. "Los adultos no pueden rociar champagne y hacer cosas estúpidas en público, este es el único lugar en el que pueden hacerlo".

Pero no hay manera razonable de ser absorbido en esta celebración y no considerar lo que era esta franquicia no hace tanto tiempo. Hace una década - "que es un microsegundo en el béisbol", dijo el gerente general Mike Rizzo - era una operación vagabunda, no era un factor, jugando en una ciudad que tuvo que redescubrir el béisbol después de una ausencia de tres décadas. Ahora es un pilar.

Esto no es sólo un producto de una sola vez, que se siente bien, no es sólo el equipo de 2012, que ganó un título por primera vez siete años después de que los Nationals llegaron a la ciudad, apenas seis años después de que la familia Lerner los compró a la Major League Baseball, que lo administraba y operaba. Esta es una franquicia que, el domingo, ganó su juego 546 en las últimas seis temporadas. Los Dodgers son el único equipo con más juegos ganados. Su total: 547.

Atento. Aquí vienen los Nats.

"En la historia del béisbol", preguntó Jayson Werth, "¿había un peor destino como agente libre?"

Ese es el punto, Jayson. Usted es el que firmó con una franquicia que, en sus primeros seis años en la ciudad, nunca había publicado un récord ganador, había terminado fuera del último lugar sólo una vez. Estaba el asunto de los 126 millones de dólares que ofrecían los Nats, claro.

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"Pero había una visión", dijo Werth. "Tienes que darle crédito a los Lerners y Mike Rizzo por lo que ellos hicieron frente a mí allí durante ese invierno, lo que ellos expusieron fue esto", y miró a sus compañeros de equipo empapándose unos a otros en bebidas.

Hubo momentos, sin embargo, cuando esa visión parecía algo entre borrosa y delirante. A principios de 2007, para el primer entrenamiento durante la primavera en la que los Lerners eran propietarios del club, la franquicia trajo 36 lanzadores a Viera, Florida, para tratar de hacer el equipo. Ni un solo candidato para la rotación había pasado la temporada anterior ni entre los saludables ni en un roster de las Grandes Ligas. Fue la primavera de Tim Redding y Jerome Williams, de John Patterson y Shawn Hill, de Matt Chico y Mike Bacsik. Uno de esos los que se le había terminado el juego y aspiraciones fue Chris Michalak, para entonces 36 y a quien se le daba un último chance.

"Cuando estuve aquí en 2007, y esa cultura de solo..." y luchó por encontrar una palabra. Michalak es ahora el entrenador de lanzadores de la Clase AA, Harrisburg, parte de la máquina de desarrollo de jugadores de los Nacionales. Así que él sabe lo que era ser un National para entonces y cuál era la brecha hasta ahora.

"Como jugador, nunca esperabas esto", dijo, parado en el borde de la competencia el domingo por la noche. "Esto no era parte de lo que era real, ahora esto es lo que se espera".

Se espera por los jugadores, seguro. Strasburg, que estaba en su mejor domingo con ocho entradas y dos hits para llevar su racha de cuadros sin anotación a 34, y Harper fueron los dos primeros en el draft, y Max Scherzer fue un gran agente libre y Werth estableció algo de credibilidad y en línea. Zimmerman y Gio González y Wilmer Difo y Dusty Baker y Sean Doolittle y todas esas otras personas que llevan uniformes, con una historia de postemporada aún por escribir.

Pero allí está, también, Doug Harris y Kris Kline, que encabezan el desarrollo de jugadores y el scouting de jugadores no profesionales, respectivamente. Y allí está Mark Scialabba y Ryan Thomas y Jeff Zona y Jimmy Gonzales y Mark Baca y Johnny DiPuglia y Dan Jennings y Bob Schaefer y un montón de otros nombres - muchos - que usted no conoce. Eso está bien con ellos. Pero tampoco hay champagne sin ellos.

"Esto no es un espectáculo de un solo hombre, un espectáculo de un solo departamento", dijo Rizzo. "Esto es algo en lo que tienes que tener la infraestructura para tener éxito sostenido, y la gente de la que nunca hablamos es de lo que se trata".

Piense en dos cosas: en cómo estos Nats se constituyen cuando están sanos y la alineación que colocó un potencial remate el domingo. Sus ocho jugadores de posiciones regulares representan el draft (Zimmerman, Harper, el tercera base Anthony Rendon y el jardinero central Michael A. Taylor), los fichajes de agentes libres (Werth, el segundo base Daniel Murphy y el receptor Matt Wieters) y un intercambio (el campo corto Trea Turner). Eso es todo producto de un grupo de exploración y desarrollo de jugadores que trabajan para hacer un equipo para las eliminitarias.

Pero entonces, la alineación del domingo: Turner era el único regular. Pero aquí estaba el prospecto Víctor Robles haciendo su primer comienzo en las Grandes Ligas - y bateando un doble. Aquí estaba Difo, ahora un colaborador valioso y versátil, con dos éxitos. Y aquí estaba Adrián Sánchez, que trabajó en las menores durante una década antes de una convocatoria este año, conduciendo la primera carrera con su propio doble.

"¿Viste esa alineación que estaba allí hoy?", dijo Michalak. “Vamos, estoy sentado en el dugout, diciendo: ‘Esto es increíble’. He visto a esos tipos por los últimos tres años, y ¿verlos hacer lo que hicieron hoy? No pierden un golpe. De eso es que se trata el desarrollo de un jugador".

Así que cuando el jardinero central Adam Eaton salió del roster en abril, Taylor entró en juego. Cuando Turner salió en junio, Difo intervino. Cuando Werth salió del roster durante meses, vino Brian Goodwin.

Y ahora viene Robles. ¿Qué tan divertido será verlo intentar ganar un lugar en el roster de las eliminatorias? Eso es precisamente por lo que está aquí.

"Ahora la gente saliendo del escondite, entrando, dando un paso al frente, jugando", dijo Werth. "Tenemos un talento joven muy bueno, parece que este lugar va a ser un buen destino, un lugar para que la gente venga por años".

Los jugadores de este equipo, con Baker en el timón, ganaron este título. Y todo el mundo sabe que hay más que hacer porque para todos los éxitos no ha habido cero victorias en la serie de playoffs.

Pero los únicos jugadores que han estado aquí continuamente, durante todo el éxito de la temporada regular, son Zimmerman, Werth, Harper, Strasburg y González. Sin embargo, un elenco de personajes en gran parte rotativo ha producido cuatro títulos de división y esas 546 victorias.

Los Nacionales ya no son una broma. Están lejos de ahí. Celebra ese hecho con los jugadores, y abraza cualquier cosa que octubre pueda traer. Pero sabemos que para poner en marcha estos resultados temporada tras temporada, se necesita un sinnúmero de personas que nunca conoceremos.

(Traducción El Tiempo Latino/El Planeta Media)