El presidente Xi Jinping (L) y el Premier Li Keqiang (R), de China durante la sesión de clausura de la conferencia consultiva del partido chino del pueblo. FOTO: EFE/EPA/ALEX PLAVEVSKI.

La asociación "sin límites" de China con Rusia corre el riesgo de generar una confrontación abierta con Occidente

Justo antes de que Rusia invadiera Ucrania, Vladimir Putin se reunió con Xi Jinping en Pekín.  Poco después, ambos países anunciaron una asociación "sin límites".

En los próximos días podría quedar claro si realmente no hay límites en la asociación entre China y Rusia, tras los reportes de que Moscú ha pedido ayuda militar a Pekín.  Si Xi accede a esa petición, China entraría de hecho en una guerra ajena contra Estados Unidos y las naciones de la OTAN que respaldan a Ucrania.  Esta decisión podría suponer el fin del sistema económico globalizado que ha impulsado el extraordinario ascenso de China en los últimos 40 años.

Rusia y China comparten una profunda hostilidad hacia el poder global de Estados Unidos. Pero han abordado su rivalidad con Estados Unidos de formas muy diferentes.  China puede permitirse ver un "juego a largo plazo", confiando en su poderío económico para cambiar el equilibrio de poder mundial.  Pero Rusia, en una posición económica más débil, ha apostado por la fuerza bruta en Ucrania.

La apuesta de Putin amenaza ahora la estrategia de Pekín.  Es posible que los responsables de políticas en China hayan previsto una eventual ruptura de las relaciones con Estados Unidos, pero gracias a Rusia, ahora se acercan al enfrentamiento con Occidente bajo un cronograma muy acelerado.

Si China ayuda a Rusia a eludir las sanciones occidentales, es probable que sea objeto de sanciones secundarias, algo que Jake Sullivan, asesor de seguridad nacional de Estados Unidos, planteará a Yang Jiechi, de China, cuando se reúnan esta semana.  El suministro de armas a los militares rusos provocaría pedidos de sanciones occidentales a China, de un boicot de los consumidores y de la retirada de las empresas.

A Rusia le habría convenido que la guerra rusa fuera corta y decisiva.  La narrativa favorita de Pekín sobre el inexorable declive del poderío estadounidense habría parecido aún más creíble.  Podían haberse sentado las bases para un ataque chino a Taiwán.

En cambio, Rusia se ha empantanado.  La alianza occidental se ha reactivado, y Estados Unidos y sus aliados han presentado un nuevo arsenal de sanciones económicas que resultará muy perjudicial en Pekín.

China tiene que digerir ahora la noticia de que, como consecuencia de las sanciones occidentales, Rusia ha perdido el acceso a la mayor parte de sus reservas extranjeras.  Como señala el economista Barry Eichengreen, una de las principales razones por las cuales los países mantienen reservas extranjeras es que representan "dinero al cual se recurre en momentos de conflicto geopolítico".  Pero China, que cuenta con las mayores reservas extranjeras del mundo, acaba de descubrir que podría perder el acceso a ese dinero de la noche a la mañana.

China no es autosuficiente ni en energía ni en alimentos.  Lleva décadas preocupada por el "dilema de Malaca" — la amenaza de que la armada estadounidense pueda bloquear a China cortando rutas marítimas clave de su energía.  Las enormes inversiones de China en su armada tienen como objetivo, en parte, evitar esa posibilidad.  Sin embargo, ahora, Pekín tiene que considerar la posibilidad de que un congelamiento de las reservas extranjeras del país, unido a otras sanciones financieras, podría ser tan perjudicial como un bloqueo naval.

Por desgracia para China, no hay una salida fácil para esto.  La solución obvia sería comerciar cada vez más en su propia moneda, el renminbi.  Sin embargo, Pekín ha evitado hacer totalmente convertible el RMB, por temor a que eso provoque una fuga de capitales desestabilizadora.

El hecho de que la UE, el Reino Unido, Suiza, Corea del Sur, Japón y Singapur se hayan sumado a las sanciones financieras a Rusia creó un frente unido de economías desarrolladas que debería preocupar a Pekín.  China se ha medido en repetidas ocasiones directamente con Estados Unidos, marcando hitos a medida que avanza: mayor potencia comercial, mayor economía medida por el poder adquisitivo, mayor armada.  Sin embargo, si China tiene que medirse no sólo con Estados Unidos, sino también con la UE, el Reino Unido, Japón, Canadá y Australia, su posición relativa parece mucho menos poderosa.

Está claro que tratar de aislar económicamente a China sería mucho más difícil que imponer sanciones a Rusia — lo cual en sí mismo no es indoloro.  China está profundamente integrada en las cadenas de suministro occidentales.  Muchas multinacionales de Occidente han situado a China en el centro de sus estrategias comerciales.

Por ello, incluso algunos de los halcones estadounidenses en cuanto a China han aceptado que la interdependencia económica entre Estados Unidos y China es un hecho.  Pero una crisis mundial lleva a la gente a replantearse los supuestos básicos. La idea de que China se separe económicamente de Occidente, antes impensable, empieza a parecer más verosímil. Incluso podría dar la razón al creciente grupo de nacionalistas económicos de Occidente quienes ahora consideran la globalización como un error desastroso.

Los cálculos militares de China también parecen repentinamente más complejos.  Si el experimentado ejército ruso no puede imponerse fácilmente en una invasión terrestre de Ucrania, ¿cómo podría China llevar a cabo la mucho más compleja invasión marítima de Taiwán?  La experiencia ucraniana sugiere que los taiwaneses contraatacarían y que China tendría que sufrir grandes bajas, mientras Occidente presta ayuda militar a Taiwán.  Y aunque el presidente Joe Biden ha descartado repetidas veces la posibilidad de luchar por Ucrania, ha sugerido que Estados Unidos defenderá a Taiwán.

A menudo se asume que China será el socio principal en la asociación "sin límites" con Rusia, pero la decisión de Xi de abrazar a Putin parece ahora un error de cálculo.  Es difícil mantenerte en el juego a largo plazo si estableces una alianza con un jugador temerario.

Gideon Rachman

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