Rep. Jeff Fortenberry en una conversación organizada por el Instituto de la Paz de EE. UU (USIP) el 28 de julio de 2021 | Foto U.S. Institute of Peace vía Flickr

El representante a la Cámara de Representantes, el republicano Jeff Fortenberry, fue declarado culpable el jueves por un jurado federal tras mentirle al FBI, la agencia de investigación criminal federal, sobre haber recibido una contribución ilegal de campaña de un ciudadano extranjero.

En concreto enfrenta un cargo de falsificación y ocultamiento de hechos materiales y dos cargos de hacer declaraciones falsas. Cada uno conlleva una sentencia máxima de cinco años de prisión y multas. La audiencia de sentencia fue fijada para el 28 de junio.

“Las mentiras en este caso amenazaron la integridad del sistema electoral estadounidense y fueron diseñadas para evitar que los investigadores conozcan la verdadera fuente de los fondos de la campaña”, dijo Tracy L. Wilkison, una de las fiscales, reseñó el Times.

El caso. Surge de la recaudación de fondos que hizo el representante para su reelección en el 2016 en Los Ángeles, donde recibió 30.200 dólares de Gilbert Chagoury, un multimillonario ejecutivo comercial nigeriano de ascendencia libanesa que usó a otras personas como conductores para hacer las contribuciones.

  • Los ciudadanos extranjeros tienen prohibido hacer donaciones a candidatos que se postulan para un cargo federal en los Estados Unidos. También es ilegal disfrazar la identidad de un donante a través de contribuciones de terceros.
  • El Departamento de Justicia estaba investigando las contribuciones de Chagoury y entrevistaron a Fortenberry en 2019 como parte de su trabajo. La investigación de Fortenberry se centra sobre si le mintió al FBI o no en ese entonces.
  • En octubre de 2021, el Departamento de Justicia (DOJ) acusó a Fortenberry de mentirle al FBI durante una investigación de financiamiento de campaña. El DOJ detalló que el legislador mintió dos veces a las autoridades federales sobre si sabía que había recibido donaciones ilegales de campaña, incluso durante una entrevista con el gobierno a la que asistió su abogado.
  • Por separado, Chagoury fue acusado el año pasado de conspirar para hacer contribuciones ilegales a campañas de políticos estadounidenses, tras admitir que proporcionó aproximadamente 180.000 dólares a cuatro candidatos desde junio de 2012 hasta marzo de 2016 y que utilizó a otros para encubrir las transacciones. Finalmente llegó a un acuerdo con el gobierno estadounidense y pagó una multa de 1,8 millones de dólares.

El juicio. Fue el primer juicio de un congresista en funciones desde que el representante Jim Traficant, D-Ohio, fue declarado culpable de soborno y otros delitos graves en 2002.

  • La Associated Press informó que el jurado federal deliberó unas dos horas antes de encontrarlo culpable y que Fortenberry no mostró ninguna emoción cuando se leyó el veredicto.
  • Afuera del juzgado, Fortenberry dijo que el proceso había sido injusto y que apelará de inmediato. No señaló si suspenderá su campaña por la reelección. 
  • Durante el juicio el representante de 61 años no declaró, pero sus abogados argumentaron que no tenía conocimiento de que no estaba al tanto de la contribución y que los agentes ordenaron a un informante que le diera la información en una llamada de 10 minutos para tenderle una trampa.

Reacciones. La exlegisladora estatal Patty Pansing Brooks se medirá en las primarias demócratas para buscar uno de los escaños de Nebraska en la Cámara de Representantes. Agradeció al jurado federal por su trabajo y expresó que “sus pensamientos y oraciones están con el congresista Fortenberry y su familia”.

“Es hora de que Nebraska elija un nuevo liderazgo. Serviré con integridad y lucharé por todos los habitantes de Nebraska”, agregó en un comunicado.