Simpatizantes del expresidente Trump portan carteles durante uno de sus eventos de campaña en Waco, Texas, en marzo. FOTO: Christopher Lee - The New York Times.
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Los actuales y potenciales rivales del expresidente no han logrado ganar impulso mientras el partido parece unirse en torno a él frente a las críticas.

Hace solo unos meses, la primaria presidencial republicana parecía incluir un debate franco y vigoroso sobre el liderazgo y las limitaciones de Donald Trump.

Pero cualquier apetito por la crítica a Trump entre los republicanos casi ha desaparecido en muy poco tiempo. Los votantes se unieron a él después de la acusación penal en marzo por cargos relacionados con dinero para acallar a una estrella del porno, y los posibles rivales han flaqueado, con pocos dispuestos a apuntar directamente al expresidente y favorito para la nominación.

En un evento en vivo en CNN el miércoles, los aplausos por cada mentira e insulto que Trump pronunció bajo un interrogatorio riguroso por parte de una moderadora mostraron que no había apenas diferencias entre Trump y la base republicana. Un esfuerzo peculiar de Chris Christie para interrumpir el idilio —un posible rival que compró anuncios en Facebook para suministrar a los miembros de la audiencia preguntas escépticas como "¿Por qué tienes miedo de debatir?"— no llegó a ningún lado.

En encuestas y grupos focales, una buena parte de los votantes republicanos dicen que preferirían un candidato que polarice menos y sea más elegible. Pero un cuasi tabú contra la crítica a Trump ha dificultado que los rivales —aparte de Christie y uno o dos otros que están cerca del fondo en las encuestas— se destaquen.

En lo que parece una repetición de la primaria republicana de 2016, casi ninguno de los competidores de Trump se ha enfrentado abiertamente a él, a pesar de sus evidentes vulnerabilidades. En cambio, están esperando —ahora como entonces— que de alguna manera él se autodestruya, dejándoles a ellos como herederos de sus votantes.

Después de que un jurado encontrara a Trump responsable de abuso sexual y difamación de la escritora E. Jean Carroll el martes, el exvicepresidente Mike Pence, quien está considerando una campaña en 2024, se negó a criticar a Trump. En una entrevista con NBC News, Pence dijo que era "solo una historia más centrada en mi antiguo compañero de fórmula que sé que es una gran fascinación para los miembros de los medios de comunicación nacionales, pero simplemente no creo que sea lo que les importa a los estadounidenses".

Otros candidatos para 2024, ya sea defendieron a Trump, como el empresario Vivek Ramaswamy, o minimizaron el veredicto, incluida la exgobernadora de Carolina del Sur Nikki Haley. Haley, quien anunció su candidatura en febrero, incluso defendió a Trump esta semana por amenazar con saltarse los debates republicanos. "Con los números que tiene ahora, ¿por qué ir a un escenario de debate y arriesgar eso?", dijo.

Solo dos aspirantes para 2024 consideraron que el veredicto en el caso de Carroll sería descalificante para un posible presidente: Christie y el exgobernador de Arkansas Asa Hutchinson. Hutchinson criticó el "desprecio de Trump por el estado de derecho".

Hace varios meses, las encuestas sugerían que Trump podría ser un candidato potencialmente débil, con solo un 25% a un 35% de apoyo de los votantes republicanos en encuestas de alta calidad. El Comité Nacional Republicano prometió realizar una autopsia de las elecciones intermedias de 2022 que se esperaba abordara el papel de Trump en las sorprendentes derrotas del partido.

Pero hoy en día, la oportunidad en la primaria republicana para un candidato que sea abiertamente crítico de Trump parece estar cerrándose.

La campaña con pocas probabilidades de Hutchinson no ha logrado llamar la atención. Christie, exgobernador de Nueva Jersey, quien ha prometido tomar una decisión este mes sobre si se postulará, tampoco ha generado mucho interés. Incluso Pence, ocasionalmente crítico, quien insinuó suavemente que Trump sería "responsable" ante la historia por el ataque al Capitolio el 6 de enero de 2021, está teniendo dificultades para obtener aprobación de la base republicana.

¿Y la autopsia de las elecciones intermedias del RNC? Según se informa, un borrador no mencionaba a Trump en absoluto.

David Kochel, estratega republicano que asesoró a Jeb Bush cuando se postuló contra Trump en 2016, dijo que no había oportunidad para un candidato abiertamente crítico de Trump en las primarias de 2024.

"Los votantes han visto a Trump como el presidente más atacado de la historia, y tienen una reacción alérgica cuando alguien de los suyos lo critica", dijo Kochel. "Ha desarrollado estos increíbles anticuerpos, en parte debido a cómo la base percibe que ha sido tratado".

Una encuesta de CBS News publicada este mes encontró que entre los posibles votantes de las primarias republicanas, solo una insignificante minoría, el 7%, quería un candidato que "critique a Trump".

Los estrategas dijeron que Trump está protegido de las críticas debido al partidismo intenso y arraigado de la base republicana, y porque muchos de esos votantes obtienen información solo de fuentes de derecha, que han minimizado el ataque del 6 de enero y ocultado la derrota de Trump en 2020.

"Apenas tienen acceso a la verdad", dijo Sarah Longwell, estratega republicana anti-Trump. Longwell, quien tiene un podcast sobre votantes republicanos llamado "The Focus Group", dijo que una parte considerable de los votantes de las primarias quería pasar página con respecto a Trump.

Pero según las encuestas, la mayoría de los votantes republicanos no creen que Trump realmente perdiera en 2020. "Cada político de su equipo, todos los que conocen y todos los medios que consumen les dicen que la elección fue robada", dijo Longwell.

Christie, el aspirante para 2024 más crítico con Trump, recientemente atacó al expresidente llamándolo "un niño" por negar los resultados de las elecciones de 2020 y cobarde por sugerir que podría no participar en los debates republicanos.

Pero cuando Christie probó las aguas electorales durante sus visitas a New Hampshire en los últimos dos meses, incluyendo en el mismo colegio donde tuvo lugar el evento de preguntas y respuestas de Trump el miércoles, sus multitudes parecían inclinadas hacia los independientes e incluso los demócratas, incluyendo aquellos que lo conocían como el conservador en la Cámara de ABC News.

Un elemento que puede influir en el cálculo de Christie: las primarias de New Hampshire el próximo año podrían favorecer a un republicano anti-Trump debido a la afluencia de votantes independientes. Debido a que los demócratas eligieron Carolina del Sur como su primer estado de nominación, y porque el presidente Joe Biden podría no aparecer en la papeleta de New Hampshire ni hacer campaña en el estado, se espera que hasta 100,000 independientes emitan votos en la carrera republicana, donde podrían inclinar los resultados.

"Los independientes están dispuestos a votar por un candidato republicano", dijo Matt Mowers, quien fue director estatal de Christie en New Hampshire en 2016, "pero no están dispuestos a votar por un republicano loco".

Trip Gabriel - The New York Times

Lea el artículo original aquí.

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